Tumbuhnya ancaman kebakaran membayangi tempat kelahiran bom atom

Ada hal-hal yang akan selalu saya ingat dari waktu saya di New Mexico. Cara kulit pohon pinus ponderosa yang menjulang tinggi berbau vanila ketika Anda bersandar di dekat. Pemandangan luas, dari puncak gunung berhutan hingga Lembah Rio Grande, yang menghiasi bahkan perjalanan belanja yang paling biasa. Kegelisahan yang datang dengan sulur-sulur asap yang membubung di atas ngarai dan pegunungan di dekatnya selama bulan-bulan musim panas yang kering dan rawan kebakaran.

Tidak ada kebakaran hutan besar di dekat Los Alamos National Laboratory selama satu setengah tahun saya bekerja di bidang komunikasi publik di sana dan tinggal tepat di seberang Los Alamos Canyon dari lab. Saya di Maryland sekarang, dan media sosial tahun ini telah membawakan saya gambar dan klip video kebakaran hutan yang telah menghancurkan bagian-bagian New Mexico, termasuk kebakaran Cerro Pelado di Pegunungan Jemez di sebelah barat lab.

Di mana pun mereka muncul, kebakaran hutan dapat merusak lahan, menghancurkan properti, dan menggusur puluhan ribu penduduk. Api Cerro Pelado kecil dibandingkan dengan api lain yang berkobar di timur Santa Fe — apinya hanya sebesar Washington, DC Api, yang dimulai secara misterius pada 22 April, sekarang sebagian besar dapat dipadamkan. Tetapi pada satu titik itu datang dalam jarak 5,6 kilometer dari lab, secara serius mengancam tempat yang bertanggung jawab untuk menciptakan dan memelihara bagian-bagian penting dari bom fusi di gudang senjata nuklir negara kita.

Panggilan dekat itu mungkin hanya petunjuk dari meningkatnya risiko kebakaran yang akan datang untuk laboratorium senjata karena Barat Daya menderita dalam cengkeraman kekeringan epik yang diperburuk oleh perubahan iklim yang disebabkan oleh manusia (SN: 16/4/20). Mei dan Juni biasanya menandai awal musim kebakaran di negara bagian itu. Tahun ini, kebakaran meletus pada bulan April dan diperparah oleh serangkaian hari yang hangat, kering, dan berangin. Kebakaran Hermits Peak dan Calf Canyon di timur Santa Fe telah bergabung menjadi kebakaran hutan terbesar dalam sejarah New Mexico yang tercatat.

Lab Nasional Los Alamos berada di utara New Mexico, sekitar 56 kilometer barat laut Santa Fe. Upaya utama laboratorium berkisar pada senjata nuklir, yang menyumbang 71 persen dari anggaran $ 3,9 miliar, menurut angka tahun fiskal 2021 laboratorium. Anggaran tersebut mencakup peningkatan produksi bola plutonium berongga, yang dikenal sebagai “lubang” karena merupakan inti dari bom nuklir, menjadi 30 lubang per tahun mulai tahun 2026. Itu tiga kali lipat dari kemampuan lab saat ini yaitu 10 lubang per tahun. Situs ini juga merupakan rumah bagi limbah radioaktif dan puing-puing yang telah menjadi konsekuensi dari produksi senjata sejak bom atom pertama dibangun di Los Alamos pada awal 1940-an (SN: 8/6/20).

Apa bahaya karena api mendekati bahan dan limbah nuklir lab? Menurut literatur yang Peter Hyde, juru bicara lab, kirimkan kepada saya untuk meredakan kekhawatiran saya, tidak banyak.

Selama 3½ tahun terakhir, laboratorium telah menghilangkan 3.500 ton pohon dan bahan bakar kebakaran potensial lainnya dari kompleks seluas 93 kilometer persegi. Fasilitas laboratorium, pamflet lab mengatakan, “dirancang dan dioperasikan untuk melindungi bahan yang ada di dalam, dan bahan radiologis dan berpotensi berbahaya lainnya disimpan dalam wadah yang direkayasa dan diuji untuk menahan lingkungan yang ekstrim, termasuk panas dari api.”

Terlebih lagi, sebagian besar dari sekitar 20.000 drum penuh limbah nuklir yang disimpan di bawah tenda di halaman lab telah dipindahkan. Mereka menjadi penyebab kecemasan selama kebakaran besar terakhir yang mengancam lab pada tahun 2011. Menurut angka terbaru di situs web proyek, semua kecuali 3.812 drum telah dikirim untuk disimpan 655 meter di bawah tanah di Waste Isolation Pilot Pabrik dekat Carlsbad, NM

Tetapi masih ada 3.500 meter kubik limbah nuklir di area penyimpanan, menurut dokumen perencanaan strategis DOE Maret 2022 untuk Los Alamos. Itu cukup untuk mengisi 17.000 drum 55 galon. Jadi, jumlah limbah nuklir yang relatif terpapar berpotensi menimbulkan bencana tetap berada di lab — satu drum dari lokasi lab yang meledak setelah diangkut ke Carlsbad pada tahun 2014 mengakibatkan penghentian fasilitas penyimpanan selama dua tahun. Dengan total biaya pembersihan yang dianggarkan sebesar $2 miliar, insiden tersebut merupakan salah satu kecelakaan nuklir paling mahal dalam sejarah negara tersebut.

Sejak kebakaran 2011, ruang penyangga yang lebih luas di sekitar tenda telah dibersihkan dari vegetasi. Dalam hubungannya dengan sistem pencegah kebakaran, kebakaran hutan tidak mungkin menjadi bahaya bagi drum yang berisi limbah, menurut analisis risiko tahun 2016 dari skenario kebakaran hutan ekstrem yang dilakukan oleh lab.

Tetapi audit pada Februari 2021 oleh Kantor Inspektur Jenderal Departemen Energi AS kurang menggembirakan. Ditemukan bahwa, terlepas dari penghapusan sebagian besar drum limbah dan upaya mitigasi kebakaran hutan selama bertahun-tahun yang dijelaskan lab, perlindungan kebakaran lab masih kurang.

Menurut audit federal setebal 20 halaman, lab pada saat itu belum mengembangkan “pendekatan komprehensif berbasis risiko untuk manajemen kebakaran lahan liar” sesuai dengan kebijakan federal yang terkait dengan manajemen kebakaran lahan liar. Laporan tersebut juga mencatat masalah yang semakin kompleks, termasuk tidak adanya pengawasan federal terhadap aktivitas manajemen kebakaran lab.

Gambar komposit dari ngarai dekat Los Alamos menunjukkan banyak pohon
Sebuah ngarai di lapangan lab yang membentang di sepanjang kota Los Alamos yang berdekatan (dua titik ditunjukkan) dipanggil dalam audit oleh Kantor Inspektur Jenderal Departemen Energi karena dipenuhi dengan sekitar 400 hingga 500 pohon per hektar. Jumlah ideal dari sudut pandang manajemen kebakaran hutan adalah 40 hingga 50 pohon per hektar.Upaya Pencegahan Kebakaran Hutan Liar Departemen Energi di Laboratorium Nasional Los Alamos

Di antara risiko yang sedang berlangsung, tidak semua jalan kebakaran dipelihara dengan cukup baik untuk menyediakan rute yang aman bagi petugas pemadam kebakaran dan lainnya, “yang dapat menciptakan kondisi berbahaya bagi responden darurat dan menunda waktu respons,” tulis auditor.

Dan sebuah ngarai yang membentang antara lab dan kota Los Alamos yang berdekatan diidentifikasi dalam laporan itu dipenuhi dengan 10 kali jumlah pohon yang ideal, dari perspektif keselamatan kebakaran. Lebih buruk lagi, ada situs limbah berbahaya di dasar ngarai yang bisa, tulis auditor, “menghasilkan risiko kesehatan bagi lingkungan dan kesehatan manusia selama kebakaran.”

“Laporan itu cukup mencolok,” kata Edwin Lyman, direktur keselamatan tenaga nuklir di Union of Concerned Scientists. “Dan tentu saja, setelah semua peringatan, jika mereka masih tidak melakukan semua yang perlu mereka lakukan untuk sepenuhnya mengurangi risiko, maka itu hanya kebodohan.”

Audit federal 2007 di Los Alamos, serta fasilitas senjata nuklir di negara bagian Washington dan Idaho, menunjukkan masalah serupa. Singkatnya, tampaknya sedikit yang berubah di Los Alamos dalam rentang 14 tahun antara 2007 dan 2021. Juru bicara lab tidak menanggapi pertanyaan saya tentang upaya lab untuk mengatasi masalah spesifik yang diidentifikasi dalam laporan 2021, meskipun ada permintaan berulang.

Daerah Los Alamos telah mengalami tiga kebakaran hutan besar sejak laboratorium didirikan – kebakaran Cerro Grande pada tahun 2000, Las Conchas pada tahun 2011 dan Cerro Pelado tahun ini. Tapi kita mungkin tidak dapat mengandalkan kesenjangan 11 tahun antara kebakaran hutan di masa depan di dekat Los Alamos, menurut Alice Hill, rekan senior untuk energi dan lingkungan dengan Council on Foreign Relations, yang berbasis di Washington, DC

Perubahan iklim diperkirakan akan secara dramatis mempengaruhi risiko kebakaran hutan di tahun-tahun mendatang, mengubah Los Alamos dan daerah sekitarnya menjadi mudah terbakar. Sebuah studi pada tahun 2018 di Perubahan Iklim menemukan bahwa wilayah yang membentang dari ketinggian yang lebih tinggi di New Mexico, di mana Los Alamos berada, ke Colorado dan Arizona akan mengalami peningkatan terbesar dalam kemungkinan kebakaran di Barat Daya. Alat proyeksi risiko baru yang direkomendasikan oleh Hill, yang disebut Faktor Risiko, juga menunjukkan peningkatan risiko kebakaran di daerah Los Alamos selama 30 tahun ke depan.

“Kami berada pada titik di mana kami membayangkan, sebagaimana mestinya, hal-hal yang belum pernah kami alami,” kata Hill. “Itu pada dasarnya berbeda dari bagaimana kita mendekati masalah ini sepanjang sejarah manusia, yaitu melihat ke masa lalu untuk mencari cara agar lebih aman di masa depan…. Sifat api telah berubah karena lebih banyak panas ditambahkan [to the planet]saat suhu naik.”

Peningkatan produksi plutonium pit akan menambah limbah yang perlu dikirim ke Carlsbad. “Tentu saja, penilaian radiologis dalam kasus kebakaran hutan yang paling buruk dapat menyebabkan pelepasan radioaktivitas yang cukup signifikan, tidak hanya mempengaruhi pekerja di tempat tetapi juga publik di luar lokasi. Ini meresahkan,” kata Lyman, yang menyarankan bahwa laboratorium nuklir seperti Los Alamos tidak boleh berlokasi di daerah rawan kebakaran seperti itu.

Pusat Sains Neutron Los Alamos dengan asap di latar depan
Pusat Sains Neutron Los Alamos (ditampilkan pada Maret 2019), fasilitas utama di Laboratorium Nasional Los Alamos, dievakuasi pada Maret 2019 ketika saluran listrik memicu kebakaran hutan di dekatnya. Itu bisa rusak atau bahkan hancur jika kebakaran hutan berintensitas tinggi membakar melalui ngarai berhutan lebat di dekatnya, menurut audit oleh Kantor Inspektur Jenderal Departemen Energi.Upaya Pencegahan Kebakaran Hutan Liar Departemen Energi di Laboratorium Nasional Los Alamos

Untuk saat ini, beberapa risiko dari kebakaran hutan Cerra Pelado akan tetap ada, menurut Jeff Surber, kepala bagian operasi untuk upaya Dinas Kehutanan Departemen Pertanian AS untuk memadamkan api. Kebakaran hutan besar seperti Cerra Pelado “menahan panas begitu lama dan mereka terus membara di bagian dalam di mana kebakaran terjadi sebentar-sebentar,” katanya dalam briefing 9 Mei kepada penduduk Los Alamos County, dan kepada orang-orang yang peduli seperti saya yang menonton online.

Sangat penting untuk memantau jejak api sampai hujan atau salju akhirnya padam di akhir tahun. Meski begitu, beberapa bahaya akan tetap ada dalam bentuk “kebakaran zombie” yang dapat menyala lama setelah kebakaran hutan tampaknya telah padam (SN: 19/5/21). “Kami mengalami kebakaran kembali di musim semi karena ada akar di bawah tanah yang entah bagaimana tetap menyala sepanjang musim dingin,” kata Surber.

Jadi api Cerro Pelado, dan sulurnya yang kadang berasap, mungkin akan menjadi bagian dari kehidupan di utara New Mexico selama berbulan-bulan. Dan masa depan tampaknya sama berapi-apinya, jika tidak lebih buruk. Itu adalah sesuatu yang semua penghuni, termasuk lab, perlu persiapkan.

Sementara itu, jika Anda segera tiba di pegunungan New Mexico, pastikan untuk mengendus ponderosa rasa vanila selagi masih bisa. Saya tahu saya akan melakukannya.

BACA JUGA :  Di dua tempat, peneliti menemukan masalah dengan perluasan pra-K . gratis

Leave a Reply

Your email address will not be published.